Impronta digitale di antichi bruschi cambiamenti climatici trovati nell'Artico

Un gruppo di ricerca guidato da Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI) ha trovato l'impronta digitale di una massiccia inondazione di acqua dolce nell'Artico occidentale, ritenuta la causa di un antico schiocco freddo iniziato circa 13000 anni fa.

‘Questo brusco cambiamento climatico, noto come Younger Dryas, ha posto fine a più di 1.000 anni di riscaldamento’, spiega Lloyd Keigwin, oceanografo dell'OMS e autore principale dell'articolo pubblicato online il 9 luglio 2018 sulla rivista Nature Geocscience.

La causa dell'evento di raffreddamento, che prende il nome da un fiore ( Dryas octopetala ) che fiorì nelle fredde condizioni in Europa nel corso del tempo, è rimasta un mistero e una fonte di dibattito per decenni.

Molti ricercatori credevano che la fonte fosse un enorme afflusso di acqua dolce proveniente dallo scioglimento delle calotte glaciali e dei ghiacciai che sgorgava nell'Atlantico settentrionale, interrompendo il sistema di circolazione delle acque profonde – Atlantic Meridional Overturning Circulation (AMOC) – che trasporta acque più calde e rilascia calore nell'atmosfera . Tuttavia, mancavano prove geologiche che ne tracciavano il percorso esatto.

Nel 2013, un team di ricercatori dell'OMS, Scripps Institution of Oceanography presso l'Università della California di San Diego e l'Oregon State University, hanno navigato verso il mare orientale di Beaufort in cerca di prove per l'alluvione vicino al punto in cui il fiume Mackenzie entra nell'Oceano Artico , formando il confine tra i territori dello Yukon e del nord-ovest del Canada. Da bordo della US Coast Guard Cutter Healy , il team ha raccolto nuclei di sedimenti lungo il versante continentale ad est del fiume Mackenzie. Dopo aver analizzato i gusci di plancton fossile trovati nei nuclei dei sedimenti, hanno trovato il segnale geochimico tanto ricercato dall'alluvione.

‘La firma degli isotopi di ossigeno registrati nelle conchiglie di foraminiferi conservate nei sedimenti ci ha permesso di imprimere la fonte dello scarico del lago glaciale lungo il fiume MacKenzie 13.000 anni fa’, ha dichiarato Neal Driscoll, investigatore co-principale, professore di geologia e geofisica presso Scripps Oceanografia. “La datazione al radiocarbonio sulle conchiglie ha fornito i limiti di età. I modelli di circolazione per l'Oceano Artico rivelano che le acque superficiali a bassa salinità vengono trasportate in modo efficiente nel Nord Atlantico. Com'è emozionante quando i pezzi di un puzzle di oltre 100 anni si uniscono ”.

I prossimi passi della ricerca futura, afferma Keigwin, saranno per gli scienziati di rispondere alle domande rimanenti sulla quantità di acqua dolce erogata nel Nord Atlantico prima dell'evento Younger Dryas e per quanto tempo.

‘Eventi come questo sono davvero importanti e dobbiamo capirli meglio’, aggiunge Keigwin. “A lungo termine, penso che i risultati di questo articolo stimoleranno ulteriori ricerche su quanta acqua dolce sia davvero necessaria per causare un cambiamento nel sistema e un indebolimento dell'AMOC. Richiede certamente ulteriore attenzione al riscaldamento che stiamo assistendo oggi nell'Artico e allo scioglimento accelerato del ghiaccio della Groenlandia. ”

All'inizio di quest'anno, un documento di ricercatori dell'University College di Londra e dell'OMS ha trovato prove che l'AMOC non ha funzionato al massimo della forza dalla metà del 1800 ed è attualmente al suo punto più debole negli ultimi 1.600 anni. Il continuo indebolimento potrebbe interrompere gli schemi meteorologici dagli Stati Uniti e dall'Europa al Sahel africano.

Ulteriori co-autori dell'articolo pubblicato su Nature Geoscience sono: Ning Zhao e Liviu Giosan dell'OMS; Shannon Klotsko di Scripps Oceanography; e Brendan Reilly della Oregon State University.

Questo lavoro è stato supportato da una sovvenzione della National Science Foundation, Office of Polar Programs.

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